两年的时间,换来最好的跑步机

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第一次见到 KAT 的小猫、爆破、咖啡和他们的跑步机,是在2014年9月 VRPlay 的线下体验展上。备展时,看到超大的部件被运到了场地,我分外兴奋,因为当年看到 Oculus 的视频之后紧跟着就看到了 Omni 的视频,那种在无垠虚拟世界里进行探索的可能性让我激动不已。

忙碌的两天展会,最后一天下午时人已不多。借着这时候我试了一下这部机器。

这还只是最开始的原型机,爆破说这是他下班以后去铁匠铺里做出来的。基本的原理需要穿上特制脚下有滑轮的鞋,上去在低摩擦的“碗”里走动,腰上的铁环作为固定,防止摔倒。形状上几乎就是 Omni+Cyberith 的混合体。至于动作转为数码信号的方式也非常简单,只是在裤子口袋或者大腿上绑两个 Wiimote 手柄,根据震动进行最基本的动作捕捉。

KAT at VRPlay 2014
KAT at VRPlay 2014

我还记得那时候试的感觉,体验的只是一个很简单的客厅的场景。走动,根据原理来说也是很原始的,延迟也比较高,走动了一会在虚拟世界里才有反应,然后停下来跟刹车的感觉也差不多,不能随心所欲。

不过很快,我看着往前要撞桌子上了,会忍不住要躲开;而没戴耳机的我听见周围人说话,会感觉他们就像灵魂一样。

也许,这就是临在感?

不过要说实话的是,和我在那年尝试 DK1 和 DK2 时一样,我对这类东西都带着可能有些不切实际的期望。我下意识地以为在这种被动滑动的万向跑步机上走起来会很轻松,但实际上并非如此。这种滑动的方式,和正常行走的感觉并不一样;当我去尝试走动时,会觉得自己的脚不听使唤。也就是说,它是有学习成本,需要去习惯的,而我到了这一刻才意识到这一点。就像学单车,有的人快,有的人慢。对于骑单车都不熟练的我,习惯这种方式不是一下的事。

这次体验把我从 YY 中拉了出来,给了我一个现实世界的刻度尺。现实是这样的:它不会比你想得更好,也不会比你想得更差,但它一定会和你设想的不一样。

时间一晃大半年过去,据兼任为 KAT CSO 的老潘说,KAT 的跑步机有了一个大的改进;去掉了之前腰间的圆盘,换成了吊索的形态。又是超大的快递,运到了 StrongVR 孵化器对面老潘当时的办公室里,给一些人开放体验。

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这种形态和 Omni 以及 Cyberith 最大的不同之处就是让手能不受阻碍了,可以自由挥舞,下垂,而不需要时刻抬起来。由于头显的线的存在,吊索这一部分是无论如何没法省略的,只不过现在还需要能够平衡身体的走动和跑动的冲击,就得做得非常牢固,重量也要加上去了。不过由于没有了第一版那样周围的架子,占地空间感觉比之前“灵活”了不少。

体验起来,至少在学习上,由于手可以自由摆动了,学起走来轻松了一些。而脚的部分,是通过滑轮的,还是会感觉像溜冰鞋。这一部分,可能就是这种被动式跑步机的关键 – 脚感。

CTO 兼演示模特爆破说,他们尝试过各种各样的底板和鞋子的组合方式。无论是 Omni 的那种纯滑有槽的方案,还是摩擦系数几乎为0的底座材料,得到的感受多种多样。基本的一些方向是慢慢探索出来的 – 比如需要有摩擦,摩擦太低人会没有安全感;摩擦太高就会导致往前踏步卡住不滑回中心。而在找到这个平衡后还有和真正行走的相似度,学习成本等……最终(至少目前)还是用了这种底座加轮子类似溜冰的方案。动作捕捉方面,一直用 Wiimote 也不是个事啊,用类似诺亦腾的方案又太麻烦。如果在游戏中的捕捉能做到低延时高精度,那学习成本才会进一步降低。不过这也是一个浩大的工程,除了硬件方案、算法方案,还要涉及到给游戏开发者的 SDK。

7月,KAT 上了 Kickstarter,制订了十万美金的众筹目标,最终成果是十五万。接下来,TechCrunch,Chinajoy,是开始跑展会搜集反馈的时候了。根据反馈,去进行更为细致地打磨。入孵化器,外联,融资。

KAT at VRPlay 2015
KAT at VRPlay 2015

2016年初,KAT 拿到了九合的天使。7月,Kickstarter 一周年之际,小猫在北京召开了发布会,正式展示了他们的最终产品。

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To B 的一整套的虚拟移动解决方案,KAT Space。

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比起之前的版本,优化都在细节。工业设计 KAT 去找了洛可可进行外观调整和材质选择,让整体感觉更一体化,穿戴更舒适;同时在腰套上直接整合了腿套,支持下坐的姿势;检测行走的传感器从腿套上延伸下来,会附在鞋上。至于算法,也是和 Ximmerse 与指挥家长期讨论合作的结果,延迟缩小到了150毫秒内。内容平台方面,也已经和国内的大多数游戏厂商展开了合作。不知不觉间,KAT 的解决方案已经成了目前最好的跑步机解决方案。

现在,KAT 打算从 to B 的层面全力去推进这个产品,也就是各种线下体验店、游乐场等地方;目前来说按最开始的设想去推 to C 端的销售并不现实。

不算那些“从业十多年”的扯淡公司,KAT 是国内坚持最长时间的虚拟现实团队之一了。一路上也出现过不大不小的竞争对手,典型的中国山寨团队,当时的各种撕逼到现在回首都已经不记得那些公司的名字。万向跑步机有着巨大的提升空间,KAT SPACE 离我们心目中的移动感受也还有着不小的距离。门槛的建立不是一蹴而就出来的,而在这些因为对产品有着一个明确愿景而积累出来的点滴细节之上。

希望 KAT 能继续这样走下去,最后有一天来告诉我们,虚拟的世界到底有多大。

 

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